Qu’est-ce qu’un emploi de chimiste ?

Si vous cherchez une seule bonne réponse à cette question, vous ne la trouverez pas.

chimiste au travail

“Qu’est-ce qu’un travail de chimiste ?” Cette question récurrente revient souvent dans l’espace des médias sociaux de la chimie, et j’ai toujours du mal à savoir comment y répondre. Les chimistes sont-ils uniquement ceux qui utilisent les outils de la chimie en laboratoire ? Dans l’affirmative, comment cette définition s’adresse-t-elle à l’enseignant des étudiants en chimie ou à quelqu’un qui utilise un ordinateur pour approfondir sa compréhension de la chimie ? Et les gens qui écrivent sur la chimie ? Ont-ils un emploi d’écrivain ou de chimiste ?

En fait, il n’y a pas de bonne réponse à la question de savoir ce qu’est un emploi en chimie, et toute tentative de tracer des lignes ou de définir des limites exclura inévitablement des groupes de personnes qui, nous le savons, font partie de notre entreprise en pleine expansion.

Ce que nous savons, c’est que parmi ceux qui étudient les sciences physiques, seul un faible pourcentage d’entre eux jouent un rôle fondé sur la recherche. Par exemple, le US Census Bureau a publié une étude en 2012 indiquant que, de tous les travailleurs américains qui se sont spécialisés dans les sciences physiques, seulement 13 % d’entre eux travaillaient comme chercheurs en sciences de la vie ou en sciences physiques.

Et les chimistes titulaires d’un doctorat ? Selon mon analyse des données de l’Enquête sur les titulaires d’un doctorat de la National Science Foundation, entre 2010 et 2017, le pourcentage de nouveaux titulaires d’un doctorat en chimie qui ont choisi une fonction principale autre que la R-D ou l’enseignement a fluctué entre 11 et 16 %. Ces pourcentages suggèrent que les carrières à l’extérieur du laboratoire peuvent être plus courantes qu’on a tendance à le croire.

Nous avons la preuve que les préférences de carrière commencent à changer chez les étudiants diplômés bien avant leur défense. Ceci est documenté dans une enquête sur les doctorats scientifiques menée au printemps 2010 par Henry Sauermann et Michael Roach. Parmi les 740 étudiants au doctorat en chimie qui ont participé à l’enquête, les étudiants des cycles supérieurs en fin de carrière étaient beaucoup moins intéressés que les étudiants des cycles supérieurs en début de carrière à des postes de professeurs traditionnels axés sur la recherche. On ne sait pas très bien pourquoi les étudiants en fin de scolarité ont eu ce manque d’intérêt relatif (les spéculations abondent !), mais les étudiants ont besoin de savoir qu’ils ne sont pas les seuls à regarder en dehors du milieu universitaire.

J’entends souvent des histoires d’étudiants diplômés ou de travailleurs postdoctoraux qui se sentent bizarres ou mal à l’aise au sujet d’un intérêt potentiel pour un poste à l’extérieur du laboratoire. Leurs appréhensions sont compréhensibles ; peu de gens se réjouissent d’aller voir leur directeur de recherche et de lui dire : “Ce que je fais n'a rien avoir avec ce que je souhaite faire”. Cependant, ces conversations franches sont cruciales pour le cheminement de carrière à long terme d’une personne. Ce n’est pas la carrière du professeur, c’est la vôtre ! Je crois aussi fermement que les professeurs reconnaissent que les carrières en recherche ne sont pas l’objectif ultime de nombreuses personnes et qu’ils veulent, pour la plupart, aider leurs conseillers à trouver des postes et des carrières qui les passionnent vraiment.

Dans les discussions sur ce que les gens veulent faire ensuite, un refrain commun est le désir d'”utiliser ma formation en chimie”. Il s’agit d’une version modérée de l’erreur du coût irrécupérable. En d’autres termes, plutôt que de justifier un coût irrécupérable (le temps passé à l’école, qui ne pourra jamais être récupéré), on devrait se demander : "Quelles sont les possibilités qui s’offrent à moi maintenant et comment ma formation en chimie peut-elle m’aider au mieux ?". Ce recadrage peut permettre d’analyser clairement si un post-doctorat (ou un deuxième) vaut la peine ou si un changement de cheminement de carrière en vaudra la peine.

L’approche inclusive adoptée par l’American Chemical Society est peut-être le meilleur exemple de la façon de définir un emploi en chimie. Les divisions techniques de laboratoire et de recherche, comme la Division de la chimie organique et la Division de la chimie et de la technologie nucléaires, travaillent et collaborent avec des divisions non axées sur les laboratoires, comme la Division de la chimie et du droit ou la Division du développement commercial et de la gestion. Les membres représentés par ces divisions et d’autres divisions d’ACS constituent la diversité de l’entreprise chimique.

C’est à nous, en tant que communauté, de faire en sorte que la prochaine génération de chimistes, quoi qu’ils décident de faire avec leurs diplômes, sache qu’ils sont appréciés et valorisés par notre profession.

Des livres de chimie d'occasion

Si vous êtes encore aux études, vous aurez sans doute besoin de livres spécialisés tout au long de vos années d'universités ou de haute-école. Pour éviter de vous ruiner chaque rentrée, optez pour des livres de seconde main. Il est également possible de les louer, ou de contacter, via les réseaux sociaux (groupe Facebook des années supérieures à la vôtre, notamment), des étudiants qui ont réussi leur année et qui revendent les leurs à moindre prix.